¿Cuánta radiación absorbieron las víctimas de las bombas de Hiroshima? ¡Una mandíbula lo dice!

“Little Boy.” ¿Te suena ese nombre? Así llamaron los Estados Unidos a la primera bomba atómica de combate que lanzaron a las 8:15 a.m. del 6 de agosto de 1945. Explotó 43 segundos más tarde, creando una enorme bola de fuego que incineró gran parte de Hiroshima. Cerca de 350.000 personas estaban en la ciudad japonesa ese día, y la mayoría eran civiles.


Veintisiete años después, un científico de todo el Océano Pacífico llegó a Hiroshima con lo que entonces se consideraba una idea novedosa. El físico brasileño Sérgio Mascarenhas, en ese momento profesor visitante en la Universidad de Harvard, dijo que la exposición a la radiación hace que el hueso humano sea magnético, y que la “memoria magnética” existía en los huesos de las víctimas del bombardeo atómico años después de la explosión. Los científicos podrían medir la exposición a la radiación examinando los huesos de las víctimas, de acuerdo a Mascarenhas.


Con la ayuda de dos científicos japoneses en Hiroshima, Mascarenhas obtuvo varias muestras de los huesos de las víctimas, incluida una mandíbula que pertenecía a una persona que estaba a menos de una milla de distancia de la Zona Cero. Pudieron estimar la cantidad de radiación presente en los huesos, según un artículo que Mascarenhas presentó en la reunión de la American Physical Society en abril de 1973 en Washington, pero no se pudieron lograr cálculos específicos con la tecnología de los años setenta.


Mascarenhas llevó las muestras a casa en Brasil, donde permanecieron almacenadas durante las siguientes cuatro décadas, hasta que otros dos científicos brasileños continuaron su investigación utilizando tecnología más avanzada. El resultado fue asombroso.


Utilizando una técnica llamada resonancia electrónica de espín, los investigadores midieron que la mandíbula había absorbido 9,46 grises de radiación del ataque de Hiroshima. (Un gris o Gy es una unidad utilizada para medir la cantidad de radiación absorbida por un objeto o una persona).

Para poner esto en contexto: un paciente con cáncer que recibe tratamiento de radioterapia está expuesto a alrededor de 2 a 3 grises en una parte muy localizada del cuerpo donde se encuentra un tumor. La radiación de todo el cuerpo con unos 5 grises, casi la mitad de la cantidad calculada en la mandíbula, es suficiente para matar a una persona, dijo el martes Oswaldo Baffa, uno de los investigadores y profesor de la Universidad de São Paulo.


Los dientes se han usado para medir la cantidad de radiación a la que una persona ha estado expuesta. En 1997, los científicos de Taiwán midieron la dosis de radiación que los pacientes con cáncer nasofaríngeo (en el que las células cancerosas se forman cerca de la garganta detrás de la nariz) se habían absorbido de la radioterapia al examinar sus mandíbulas. Pero los investigadores en Brasil dijeron que esta es la primera vez que los huesos se utilizan para medir con precisión la cantidad de radiación absorbida por las víctimas del bombardeo atómico.

Entre 90,000 y 166,000 personas murieron después del bombardeo de Hiroshima. Otros 60,000 a 80,000 murieron en Nagasaki, donde Estados Unidos arrojó una segunda bomba atómica el 9 de agosto de 1945.