¿Cabellos canosos siendo aún joven? ¡La respuesta puede estar en tu sistema inmune!

¿Te mola ver a gente relativamente joven con canicie notablemente avanzada? Pues, sí, puede que algunos den apariencia más madura e incluso enigmática. Algunos pudiesen creer que esa condición particular les confiere un aura un tanto “inmortal” a su personalidad. Sin embargo, ¿Qué dice la ciencia con relación a que nuestro cabello se esté tornando gris a una temprana edad?


Los investigadores de la Universidad de Alabama en Birmingham tienen una respuesta posible y también pueden explicar por qué los pacientes con vitiligo desarrollan parches de piel no pigmentados. El estudio titulado “Un enlace directo entre MITF, inmunidad innata y encanecimiento del cabello” se publicó en la revista PLOS Biology.

¿Qué dicen las células madre?

“Mi laboratorio aprovecha el poder de los modelos de cabello gris para comprender mejor las células madre y el envejecimiento. Las células madre que estudiamos son las células madre melanocíticas en el folículo piloso, que son las células madre que son esenciales para la producción de melanocitos”, explicó la autora del estudio Melissa Harris, profesora asistente de biología en la Universidad de Alabama.

Melanocito

Los melanocitos son células productoras de pigmento responsables de darle a su cabello su color natural, ya sea rubio, marrón, rojo o negro. Pero cuando los melanocitos sufren daños como respuesta al envejecimiento natural o una enfermedad grave, el cabello recién desarrollado deja de llevar su pigmento natural. Así es como la gente desarrolla el cabello gris o blanco.

Anteriormente, el equipo de investigación había descubierto que una proteína llamada MITF (factor de transcripción asociado a la melanogénesis) controlaba los genes para crear un pigmento de color de cabello. El equipo examinó ratones que fueron criados para desarrollar canas prematuras y encontró una producción excesiva de MITF. Sin embargo, incluso cuando criaron ratones para producir la proteína en niveles más bajos, su pelaje continuó convirtiéndose prematuramente gris a un ritmo similar al anterior.

La influencia del MITF

La nueva investigación descubrió que MITF podría desactivar los genes de una proteína inmunológica llamada interferón. Cuando los investigadores desencadenaron una respuesta anti-virus en los ratones, se descubrió que los ratones con niveles bajos de esta proteína terminaban perdiendo melanocitos y desarrollando pieles grises.

Dado que se trataba de un estudio con ratones, no quedaba claro hasta dónde podría funcionar este mecanismo en el caso de los seres humanos. Pero Harris señaló que podría ser una de las posibles razones por las que algunas personas desarrollan repentinamente canas en su juventud. “Tal vez, en una persona que es saludable pero predispuesta para el cabello canoso, obtener una infección viral cotidiana es suficiente para causar la disminución de los melanocitos y las células madre de los melanocitos que conducen al cabello gris prematuro”, dijo.

Melanocitos y vitiligo

Otra conclusión importante de este mecanismo descubierto es que también puede explicar las interrupciones en la pigmentación de la piel además de afectar la pigmentación del cabello.

“Estos resultados pueden mejorar nuestra comprensión del encanecimiento del cabello. Más importante aún, descubrir esta conexión nos ayudará a comprender las enfermedades de pigmentación con afectación del sistema inmune innato como el vitiligo”, agrega el coautor William Pavan, jefe de la Subdivisión de Investigación de Enfermedades Genéticas de los Institutos Nacionales de Salud (NIH).

El vitiligo es una condición que conduce a la pérdida del color natural de la piel, generalmente en parches, ya que las células pierden la capacidad de producir melanina. Afecta entre el 0.5% y el 1% de la población humana.