De cómo la vaquita se nos va. Una historia de extinción en progreso

La vaquita es el cetáceo más pequeño del mundo, está emparentada con las ballenas y delfines y en este artículo nos referimos a una de las seis especies existentes de marsopas que vive exclusivamente en el Golfo de California.

El hombre ha cazado a los mamíferos acuáticos por cientos de años, desde ballenas, pasando por focas, delfines, manatíes y otros más, llevando a algunos de ellos a la extinción o al borde de ella. A veces fue suficiente una sola generación de cazadores para acabar con toda una especie, como fue el caso de la vaca marina de Stellar, literalmente extirpada del planeta en solo 27 años.

En el caso de la vaquita, sin embargo, el problema no ha sido su caza extensiva y descontrolada, sino, irónicamente, la de otro animal.

Existe un pez que se conoce localmente como totoaba, de hasta 2 m de longitud y 100 kg de peso, que está siendo pescado intensamente hasta colocarlo en la lista de peces en peligro. También es un habitante endémico del Golfo de California.

¿Y cuál es el problema?, porque la totoaba es más grande que la vaquita, o sea, que no es alimento para ella. ¿Por qué el decline de la totoaba afecta a la marsopa? Pues por el método de pesca usado.

La totoaba es pescada intensamente por su vejiga de flotación. Otra ironía, la totoaba está a punto de extinguirse también no por su carne sino por un órgano que no se come. Sin embargo en ciertos países se cree que este órgano posee propiedades medicinales. La vejiga de flotación se contrabandea desde México hasta llegar a Asia donde se vende a 10.000 dólares por kilo.

CONTRABANDO INTERCEPTADO DE VEJIGAS DE TOTOABA

La totoaba es pescada usando redes suspendidas verticalmente en las que los peces quedan atrapados por sus agallas. En estas redes también quedan atrapadas las vaquitas que, al quedar inmovilizadas bajo el agua, se ahogan.

En el año 2014 estaban reportadas oficialmente 100 vaquitas. El último reporte arroja una cuenta de solo 60 vaquitas vivas.

Se han hecho importantes esfuerzos por parte de ambos gobiernos, México y los Estados Unidos: se prohibió el uso de este tipo de redes, se compensó monetariamente a los pescadores que dejaban de usar las redes, se aumentó la superficie del área bajo protección. Sin embargo, parece que no ha sido suficiente.

¿Qué pasará con la vaquita? De extinguirse sería el quinto mamífero marino que llevamos a la desaparición en tiempos modernos. En la lista están la ya mencionada vaca marina, la foca monje del Caribe, el león marino japonés y el delfín de río chino.

¿Y qué pasará con la totoaba? ¿Seguirá el camino del esturión adriático, la trucha plateada y el bagre del lago Victoria?