El pájaro carpintero… ¿Cómo es que no se rompe el cuello?

CHARGES MAY APPLY _Subject: Woodpecker On 2011-10-26, at 5:49 PM, Hughes, Brian wrote: Illustration for Sports. By Brian Hughes. Woodpecker. Helmet. Headaches. Woodpecker.jpg

¿Has oído alguna vez a un pájaro carpintero perforando un árbol? En vista de que hay unas doscientas especies de pájaros carpinteros en todo el mundo, posiblemente ya te has dado cuenta en alguna ocasión que su persistente picoteo suena como una ametralladora. Y viendo a uno dando picotazos al tronco de un árbol, la pregunta es lógica: “¿Cómo es que no se rompe el cuello ni se daña el cerebro?”. Si los seres humanos diéramos esos golpes tan violentos con la cabeza, necesitaríamos los servicios de un quiropráctico o un neurocirujano. ¿Cuál es, entonces, su secreto?


Algunos datos


Tomemos por ejemplo al carpintero ventri rojo, que se encuentra en la mitad oriental de Estados Unidos. La obra Libro de aves de Norteamérica dice: “Con su duro pico en forma de cincel, saca los insectos de debajo de la corteza del árbol, horada agujeros para localizar escarabajos xilófagos (que roen la madera) y hace saltar trozos de madera cuando agujerea el tronco para construir su nido”. ¿Cómo se protege del polvo de la madera? “Tiene los orificios nasales convenientemente cubiertos de una pequeña máscara protectora compuesta de finas plumas cerdosas.”


Un impacto equivalente a entre 80 y 100 veces la fuerza de la gravedad (g) es suficiente para producir una conmoción cerebral en el hombre. Sin embargo, el pájaro carpintero soporta una fuerza equivalente a 1.200 g cuando martilla con el pico los troncos de los árboles. ¿Cómo puede hacer su trabajo sin siquiera sufrir un dolor de cabeza?


Respuesta: Los investigadores han descubierto cuatro elementos que le confieren propiedades amortiguadoras a la cabeza de este pájaro:
1. Un pico fuerte y a la vez flexible
2. Un hioides, estructura formada por hueso y tejido elástico que se extiende por detrás del cráneo
3. Una zona de hueso esponjoso en el cráneo
4. Poco espacio entre el cráneo y el cerebro para el líquido cerebroespinal
Cada uno de estos elementos contribuye a absorber los choques mecánicos, por lo que el pájaro carpintero puede picotear un árbol a un ritmo de 22 veces por segundo sin causarse una lesión cerebral.

Posibilidades al copiar este diseño


Inspirados en la cabeza de esta ave, los investigadores han fabricado una cubierta amortiguadora capaz de soportar impactos de hasta 60.000 g. Su invento podría, entre otras cosas, proteger mejor la caja negra de los aviones, que en la actualidad solo pueden resistir impactos de 1.000 g. Kim Blackburn, ingeniero de la Universidad de Cranfield (Reino Unido), dijo que el descubrimiento sobre las propiedades de la cabeza del pájaro carpintero constituye “un fascinante ejemplo de cómo la naturaleza idea mecanismos muy avanzados que funcionan conjuntamente para resolver lo que en un principio parece un obstáculo insalvable”


Otro pájaro carpintero, el pico chupasavias, taladra hileras ordenadas de agujeros en la corteza de los árboles para chupar la savia. A diferencia del carpintero ventrirrojo, que tiene una lengua cilíndrica increíblemente larga con la punta aguda para ensartar insectos, el pico chupasavias tiene la lengua más corta y con vellosidades que le ayudan a lamer la savia.