¡Hey Alexa! ¿Me estás escuchando?

No hay manera de esconderlo, es un hecho que tal vez te incomode: la tecnología de voz de vanguardia: Alexa de Amazon siempre está escuchando. No solo ella, el Asistente de Google y Siri de Apple también lo están. Y tienes que admitirlo, las compañías tecnológicas comercializaron exitosamente estos parlanchines como Amazon Echo y Google Home a millones asegurándonos que solo nos graban cuando damos una “palabra de seguimiento”.


Pues resulta ser que estos dispositivos están siempre “despiertos”, escuchando pasivamente el comando para activar, como “Alexa”, “O.K. Google, “o” Hey Siri “. Te damos un ejemplo: una familia en Portland, Oregón, hace dos semanas descubrió que su Echo había grabado una conversación privada y la había enviado a un contacto al azar. El evento, reportado por la cadena de TV KIRO 7 del estado de Washington, se volvió viral entre los propietarios de Echo, y los que menospreciaron la idea de permitir que las compañías tecnológicas pongan micrófonos en todos nuestros hogares.

La privacidad es el único aspecto de Alexa que Amazon no puede permitirse arruinar, (por si no lo sabías, el director ejecutivo de Amazon, Jeffrey P. Bezos, es también dueño de The Washington Post). Así que, en una declaración, Amazon hizo sonar como si el caso de Portland involucrara una secuencia de eventos que podría esperarse en un episodio de “Los Simpsons”.

Según la declaración, Echo se despertó cuando escuchó una palabra que sonaba como Alexa. “La conversación posterior se escuchó como una solicitud de ‘enviar mensaje’. En ese momento, Alexa dijo en voz alta ‘¿A quién?’ En ese momento, la conversación de fondo se interpretó como un nombre en la lista de contactos del cliente “. Amazon también dijo que el incidente fue raro y que está “evaluando opciones para hacer que este caso sea aún menos probable”.

¿Con qué frecuencia nos escuchan más de lo que quisiéramos?


Ni Google ni Amazon respondieron de inmediato a las preguntas sobre falsos positivos por sus “palabras de aviso”. Pero cualquiera que viva con uno de estos dispositivos sabe que sucede. En cierto momento, comenzará a grabar, al azar, al menos una vez por semana. Sucede cuando captan un sonido del televisor, o una conversación perdida que suena lo suficiente como una de sus palabras de estela.

Separar un comando del ruido ambiental circundante, especialmente la música a alto volumen, no es una tarea fácil. Echo de Amazon utiliza siete micrófonos y tecnología de cancelación de ruido para escuchar su palabra. Al hacerlo, registra aproximadamente un segundo de sonido ambiente en el dispositivo, que descarta y reemplaza constantemente. Pero una vez que cree que escucha su palabra, se activa el anillo de luz azul del Echo y comienza a enviar una grabación de lo que escucha a las computadoras de Amazon.

La sobregrabación no es solo un problema de Amazon. El año pasado, Google se enfrentó a un error cuando algunos modelos de su Home Mini se configuraron para grabar todo y tuvieron que ser parcheados. A principios de este mes, los investigadores informaron que pudieron hacer que Siri, Alexa y el Asistente de Google escucharan instrucciones de audio secretas indetectables para el oído humano.

¿Qué deberíamos hacer?


Puedes silenciar estos dispositivos, lo que en el caso de Amazon Echo desconecta físicamente el micrófono, hasta que esté listo para usarlo. Pero eso en parte derrota la utilidad de una computadora a la que simplemente puedes gritar cuando tus manos están ocupadas de otra manera.

Otro enfoque es desactivar algunas funciones más delicadas en la aplicación Alexa, incluida la realización de compras de productos por voz. Puedes desactivar la función “drop in” que permite que otro Echo se conecte automáticamente para iniciar una conversación.
Por cierto: Amazon y Google guardan una copia de cada conversación, como un guiño a la transparencia y para ayudar a mejorar sus sistemas de reconocimiento de voz y de inteligencia artificial. En la aplicación Alexa y en el sitio de actividad del usuario de Google, puede escuchar y eliminar estas grabaciones pasadas. (Apple también guarda las grabaciones de Siri, pero no de una manera que pueda buscar, y las anonimiza luego de seis meses).

La respuesta más sabia (aunque poco práctica), es desconectar por completo su altavoz inteligente hasta que las empresas no tengan dudas sobre la frecuencia con la que sus asistentes de voz escuchan en exceso y lo que están haciendo para detenerlo.