La pantera nebulosa, la heredera de los dientes de sable

También conocido como el leopardo de las nubes es el más pequeño de los grandes gatos (aunque muchos consideran que los grandes gatos se limitan al tigre, el león, jaguar, leopardo y la chita) y a pesar de su nombre no es una pantera ni es un leopardo. Es el Neofelis Nebulosa.

Se le llama así debido a sus características manchas con suaves y difusos bordes nebulosos. En China se le conoce también como el leopardo de la menta porque sus manchas parecen hojas de esa planta.

Como quiera que sea sus nombres hacen honor a la belleza de este felino, un raro animal del sureste de Asia colocado como vulnerable en la lista roja de especies amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. Se cree que la población mundial está alrededor de los 10.000 individuos.

Este gato tiene los caninos más grandes entre los felinos en proporción a su tamaño, de allí la referencia a los dientes-de-sable. La parte visible de esos dientes pueden medir tres veces más que su raíz llegando a los 5 cm como mínimo en un gato que puede llegar a pesar sólo 23 kg. ¡Estos colmillos son del mismo tamaño que los de un tigre adulto que pesa 10 veces más! Además la apertura de sus mandíbulas es la mayor entre todos los felinos lo que hace que su mordida sea brutalmente letal.

Su hábitat son las selvas tupidas del sur de China y la base del Himalaya, Myanmar, Tailandia e Indochina, entre otros. Una subespecie, de las tres que se conocen, se extinguió en Taiwan desde 1990.

Es un animal nocturno y eminentemente arborícola, capaz de dominar troncos y ramas con extrema facilidad, rapidez y precisión, puede navegar las ramas incluso colgando de ellas y se desliza hacia abajo por los troncos con la cabeza por delante gracias a adaptaciones especiales en el tobillo parecidas a las de las ardillas. Es capaz de colgarse de una rama sólo con las garras traseras dejando libre las delanteras para atrapar su presa. No en balde pasan casi toda su vida arriba en los árboles.

Todo esto lo hacen sumamente eficiente cuando va en pos de monos, gibones, macacos y aves. Los animales terrestres tampoco se escapan y generalmente son cazados por este gato desde las ramas de un árbol de donde salta para caerles encima.

¿Su principal amenaza? Nosotros…como cosa usual. Pérdida de hábitat y la caza furtiva para recolectar pieles con los que se hacen lindos abriguitos: se necesita matar a 25 de estos magníficos gatos para hacer un lindo abriguito.