La babosa de mar verde. ¿Animal o planta? ¿O las dos cosas?

¿Si te dijera que existe un animal que es mitad planta, me creerías?  ¿Y si te dijera que este animal también puede producir clorofila y alimentarse con la energía solar?

Elysia chlorotica, la babosa de mar verde. Esta criatura rara es un misterio ya que es el primer animal en demostrar la habilidad de crear clorofila como una planta. La babosa de mar verde ha obtenido esta habilidad gracias a su dieta estricta de algas, específicamente el alga vaucheria litorea.

La babosa hace esto mediante un proceso llamado “cleptoplastia” por medio del cual conserva los cloroplastos del alga en el almacenaje de células a lo largo de la vía digestiva de la babosa. De ahí su pigmentación verdosa. Esta es una de los únicos ejemplos conocidos de transferencia de genes funcionales.

Debido a que una babosa vive aproximadamente un año ella puede pasar el resto de su vida alimentándose con energía solar usando la fotosíntesis. Este proceso puede durar un máximo de nueve meses, más tiempo de lo que se realiza en las algas.

Este es un ejemplo de una evolución rápida. Cuando se realizan una transferencia de genes entre dos especies, la evolución puede ocurrir básicamente de una generación a la siguiente.

De hecho, se han visto casos en donde las crías de estas babosas nacen con los genes de estas algas en su sistema digestivo. Aun no pueden alimentarse usando esta habilidad debido a que todavía no contienen los cloroplastos suficientes para hacer fotosíntesis, hasta que se hayan alimentado con suficientes algas.

A través de una técnica de imagen los científicos han descubierto que un gen de vaucheria litorea está presente en el cromosoma de la babosa Elysia chlorotica.

Este descubrimiento se ha convertido en tema importante. Si se pudiera descubrir el mecanismo detrás de la transferencia de genes se abrirían las puertas a otros descubrimientos importantes como aplicaciones médicas para humanos con enfermedades de base genética.

¿Te pudieras imaginar un mundo en donde los humanos fuesen verdes y se alimentaran por medio de la fotosíntesis? ¿O que se pudieran regenerar extremidades como las salamandras y estrellas marinas? Despídete de enfermedades como la hemofilia o síndrome de Down.

Si esta pequeña criatura puede hacer lo imposible, el mundo está lleno de posibilidades y nuevos descubrimientos que hacer.