Cuando te encuentras dientes de tiburón de 25 millones de años

Imagina que vas caminando a lo largo de Jan Juc, un famoso sitio fósil a lo largo de la Costa de Surf de Victoria en el sur de Australia, cuando vio un diente de tiburón parcialmente expuesto en la roca. De inmediato sabes que has encontrado algo especial cuando lo ves brillando. Eso fue lo que le pasó al entusiasta aficionado a los fósiles Phil Mullaly cierto día de 2015.


Y es que ese fue solo uno de los muchos dientes que Mullaly encontró. Tres años más tarde, los científicos confirmaron su corazonada, diciendo el jueves que los dientes tienen unos 25 millones de años y pertenecían a una especie extinta de tiburón de dientes gigantes: el Gran tiburón dentado de dientes estrechos (Carcharocles angustidens).

Los antecedentes del escualo


Se creía que el antiguo tiburón crecía hasta unos 9 metros de largo, el doble del tamaño de un gran tiburón blanco. Los dientes descubiertos en la playa tenían alrededor de 7 cm de longitud. El de Mullaly es uno de los hallazgos más raros en la historia de la paleontología, de acuerdo con Erich Fitzgerald, un paleontólogo de Museums Victoria que dirigió un equipo para excavar el sitio donde se encontraron los fósiles iniciales.

“Si piensas en cuánto tiempo hemos estado buscando fósiles en todo el mundo como civilización, que es tal vez 200 años, en (ese tiempo) hemos encontrado solo tres (conjuntos de) fósiles de este tipo en todo planeta, y este hallazgo más reciente de Australia es uno de esos tres “, dijo Fitzgerald.

“Quedé con la boca abierta”


Fitzgerald dijo que fue contactado por Mullaly el año pasado sobre un descubrimiento diferente, durante el cual mencionó brevemente el hallazgo en Jan Juc, pero que no fue hasta que el cazador de fósiles aficionado introdujo los dientes en el museo que Fitzgerald se dio cuenta de lo significativo que era el descubrimiento.

Los tiburones tienen la capacidad de regenerar los dientes y pueden perder hasta un diente por día. Ese cartílago no se descompone fácilmente, por lo que los fósiles individuales de dientes de tiburón son algo comunes. Sin embargo, Fitzgerald dijo que encontrar múltiples dientes de un solo tiburón es extremadamente raro.
“Eso no sucede. Eso simplemente no sucede. Eso solo ocurrió una vez antes en Australia, y esa era una especie de tiburón totalmente diferente”, dijo. Cuando Mullaly le dijo que la roca que encontró todavía estaba en la playa, Fitzgerald dijo “quedé con la boca abierta”.
Fitzgerald organizó un equipo para llegar a la costa sur de Australia. Eligieron conducir la excavación en diciembre de 2017, cuando las mareas estaban bajas. A los 20 minutos de búsqueda, el equipo de Fitzgerald comenzó a buscar los dientes. Al final, extrajeron más de 40 especímenes diferentes. Fitzgerald atribuye los hallazgos al trabajo obstinado y un poco de suerte.

¿Qué sigue?


El equipo de Fitzgerald ha terminado su investigación de campo y ahora están trabajando para aprender más sobre cómo se desarrollaron los dientes del Gran Tiburón Dentado de Dientes Estrechos para comprender mejor su historia evolutiva. “Si podemos encontrar más pistas sobre el estilo de vida (y) la ecología de esta especie extinta, eso podría arrojar luz sobre lo que llevó a su extinción”, dijo.

Fitzgerald dijo que cree que puede haber incluso más dientes de tiburón en Jan Juc e incluso partes de una columna vertebral alojadas en el acantilado, según lo que vio durante la excavación. Por ahora, esas muestras potenciales tienen unos 20 metros de alto, fuera del alcance de las excavadoras. “Estoy dispuesto a apostar que hay más allá”, dijo. “Estaremos esperando y listos para la próxima expedición para rescatar a un tiburón prehistórico gigante”.