El Jinguofortis: así aprendieron a volar los dinosaurios

Tío, ¿Sabías que las aves fueron dinosaurios antes de ser aves en sí? Son de esas cosas complicadas de paleontólogos. Sin embargo, una de las preguntas que eran difíciles de contestar era: ¿Y cómo aprendieron a volar los dinosaurios? Pues, al parecer, la respuesta la encontraron en China (¿Cuándo no los asiáticos?)

Te presentamos al Jinguofortis perplexusDescubierta en la provincia de Hebei, en el noreste de China, la especie de 127 millones de años, conserva otras características de sus antepasados dinosaurios, como las garras en los dedos de las alas, una mandíbula con dientes pequeños en lugar de un pico y una cintura escapular fusionada. Ese último rasgo está aparentemente mal adaptado al vuelo, de ahí el nombre “perplexus”.

¿Cómo era el Jinguofortis?Esta “ave” vivió en un denso entorno boscoso con lagos dispersos que caracterizaron a esta región durante el Cretácico temprano. Del tamaño de un cuervo moderno, la especie tenía alas anchas y cortas que pueden haber ayudado a la maniobrabilidad entre los árboles.

“En general, pensamos que el moderno aparato de vuelo de las aves vivas evolucionó a través de la acumulación gradual de refinamientos en sus plumas, músculos y huesos durante millones de años”, dice Min Wang en el Instituto de Paleontología de Vertebrados y Paleoantropología de los chinos. La Academia de Ciencias de Beijing, cuyo equipo describe el fósil. “Sin embargo”, dice Wang, “este nuevo fósil de ave muestra que la evolución del vuelo fue mucho más desordenada”.

Hueso de hombro fusionadoComo mencionamos antes, la Jinguofortis es una de las primeras y más primitivos miembros del grupo más moderno de aves con colas cortas, o pigostilos, y nos ayuda a “comprender cómo las aves tempranas cambiaron sus colas de las colas largas, rectas y delgadas de sus antepasados dinosaurios”. en las colas pequeñas, fusionadas y gruesas que tienen hoy.


Pero tal vez el aspecto más interesante del fósil es la cintura escapular, dicen los expertos, que se asemeja a la de los dinosaurios no aviares en lugar de aves. Las aves modernas usualmente tienen dos huesos, la escápula y el coracoide, que permiten flexibilidad para aletear en vuelo. Pero el hombro de Jinguofortis está fusionado en un solo hueso, el escapulocoracoide.

Esta sería una “característica muy inusual” en un ave voladora, dice Gerald Mayr, un ornitólogo y experto en la evolución de las aves en el Instituto de Investigación Senckenberg en Frankfurt, Alemania. Los dos huesos generalmente forman una articulación móvil que es importante para el movimiento de los músculos y las alas durante el vuelo.

“Si esta condición se confirma en estudios futuros, puede inspirar nuevas ideas sobre cómo estas aves tempranas utilizaron sus alas”, dice Mayr, ya que la característica probablemente habría impedido el vuelo de aleteo. Sin embargo, añade Mayr, las plumas de vuelo de Jinguofortis se ven inusualmente angostas para un ave voladora, y las articulaciones fusionadas de los hombros son comunes en las especies que no vuelan, como los avestruces y los ñandúes.

Las conclusiones

“Por lo tanto, uno puede preguntarse si este animal fue realmente capaz de volar, o si puede ser un ejemplo de un pájaro mesozoico no volador. Lo que todo esto muestra es que las aves no desarrollaron todas las características que necesitaban para volar de una manera agradable, clara y directa”, dice Brusatte. “Hubo mucha experimentación en estilos de vuelo entre las primeras aves”.