¿Sabes cuánta luz se ha producido en el universo?

¿Cómo es posible saber eso?

A veces los científicos afirman cosas muy difíciles de creer como cuando afirman lo que implica el título, que se pudo medir la cantidad total de luz que se ha producido en la historia del universo.

Esto son palabras mayores porque es equivalente a decir que se pudo medir la cantidad total de fotones que han existido desde que el universo se formó hace unos 14 mil millones de años.

Los astrónomos y físicos de la Universidad de Clemson en Carolina del Sur, Estados Unidos, lo calcularon usando el telescopio espacial Fermi de la NASA especializado en la detección de rayos gama.

Todo fue posible gracias a dos variables universales.

El blazar

Los rayos gama se producen por la desintegración radioactiva del núcleo atómico y constituyen la radiación más poderosa conocida, cuya fuente más fecunda son los agujeros negros masivos en el centro de las galaxias.

En la medida en que estos agujeros negros consumen materia liberan radiación, gran parte de ella en la frecuencia gama. En ocasiones esta radiación se organiza en dos poderosos geiseres de rayos que salen de los polos opuestos del agujero. Cuando uno de estos increíblemente potentes chorros apunta directamente a la Tierra se conoce como un “blazar”.

Hay 739 blazares conocidos apuntando directamente a nosotros y todos fueron medidos y analizados por el equipo de Clemson.

El FLE

El fondo de luz extra galáctico (EBL por sus siglas en inglés: extragalactic background light) es el remanente de la luz estelar de las primera estrellas nacidas al comienzo de la vida del universo, en los pocos millones de años iniciales después del big bang.

A pesar de que esas estrellas ya no existen la luz producida por ellas todavía viaja a través del universo y puede ser percibida y medida para determinar la historia de los patrones de formación estelar.

Cuando un geiser del blazar choca con la FLE sus fotones de alta energía se desintegran en electrones y positrones difuminando el rayo gama en un monto medible por el telescopio Fermi y dándole a los astrónomos una idea de la cantidad de luz producida en cierto período de la historia estelar.

Al final de todo esto el cálculo arroja un número inconcebiblemente alto de fotones producidos desde que el universo nació: 4×1084. Esto es un número que la mente humana no puede absorber, un 4 seguido por 84 ceros.